Limburg heilige wielergrond

Van oudsher is Limburg verbonden met de wielersport, die in deze regio verankerd zit in de samenleving. Limburg kan beschouwd worden als het wielermekka van Nederland. Al in september 1869 vond in Maastricht ‘een snelheidsproef op houten vélocipèdes’ plaats. Dat was vrijwel zeker de allereerste wielerkoers in Nederland. Enkele decennia later zou Mathieu Cordang historie schrijven door als eerste Limburger wereldkampioen te worden. In 1895 veroverde de coureur uit Blerick op de baan in Keulen de wereldtitel bij de amateurstayers.

Pionier Mathieu Cordang, die toentertijd ook met tweede plaatsen in de klassiekers Parijs-Roubaix en Bordeaux-Parijs als wegrenner furore maakte, genoot de eer de eerste van vele Limburgse renners te zijn die sindsdien op het allerhoogste niveau met succes acteerden en een belangrijk hoofdstuk van de Nederlandse wielerhistorie schreven.

Jan Lambrichs, Jef Janssen, Jan Nolten, Mart van der Borgh, Piet Haan, Jan Hugens, Harrie Steevens, Arie den Hartog, Jan Krekels, de gebroeders Harings, Eddy Beugels, Wim Schepers, Ad Wijnands, Peter Winnen, Frans Maassen en Max van Heeswijk zijn stuk voor stuk klinkende namen die menig succes boekten in Tour de France, Ronde van Spanje, Olympische Spelen, klassiekers en andere belangrijke wedstrijden. Jef Janssen stond in 1947 in Reims als derde op het podium van het wereldkampioenschap bij de profs dat voor het eerst door een Nederlander, Theo Middelkamp, gewonnen werd. En Limburger Danny Nelissen ging met het veroveren van de regenboogtrui in Colombia (1995) als laatste wereldkampioen van de amateurcategorie de geschiedenis in. Ook dat is historie.

In Limburg proeft men de passie voor het cyclisme. Men is er niet alleen trots op haar wielrenners, maar gaat ook prat op de koersen van eigen bodem. Het glooiende en heuvelrijke landschap is sinds het begin van de twintigste eeuw voedingsbodem van ontelbare boeiende wielergevechten. Limburg als heilige wielergrond is actieterrein van alle belangrijke Nederlandse wedstrijden. Ontelbare kampioenschappen van Nederland werden en worden er nog steeds verreden, zoals ook onder meer de Eneco Tour, Olympia’s Toer, Ster Elektrotoer en Holland Ladies Toer in de aan Duitsland en België grenzende provincie jaarlijks hun belangrijkste en zwaarste etappes afwerken. De Ronde van Limburg en Hel van het Mergelland zijn andere belangrijke klassiekers met de Amstel Gold Race als absoluut kroonjuweel. De WorldTourklassieker, met start in Maastricht en finish op de Cauberg in Valkenburg, geldt als het internationale wielerparadepaardje van Nederland. Zelfs de allerbelangrijkste etappekoers ter wereld, de Tour de France, finishte drie keer in Limburg. Valkenburg was met succes zowel in 1992 als 2006 gastheer van een onvergetelijk Limburgs Tourfeest, dat door vele honderdduizenden toeschouwers uit binnen- en buitenland werd bijgewoond. Maastricht in 1969. In 2009 trok ook de Ronde van Spanje door de provincie, met het Noord-Limburgse Venlo als etappeplaats.

Valkenburg WK en Wielrenhoofdstad van Nederland.

Last but not least werd de Provincie Limburg door de UCI liefst vijf keer uitverkoren voor de wereldkampioenschappen wielrennen. Wat dat betreft neemt de zuidelijkste Nederlandse provincie een bijzondere plaats in de rijke WK-historie in. De wereldkampioenschappen werden liefst vier keer op het befaamde Caubergparcours in Valkenburg aan de Geul verreden: 1938 (Marcel Kint), 1948 (Briek Schotte), 1979 (Jan Raas) en 1998 (Oscar Camenzind). Een wereldrecord. Niet voor niets presenteert Valkenburg zich met gepaste trots als Wereldwielerstad. Maar ook Heerlen was ooit strijdtoneel van de Wereldkampioenschappen Wielrennen. In 1967 veroverde Eddy Merckx er zijn eerste van drie wereldtitels bij de profs. Heerlen mag er trots op zijn dat in haar gemeente als het ware de imposante carrière van de allerbeste wielrenner ooit begon.